Beethoven Diabelli Variations, Bagatelles Op. 126 (released 2012)

The Sunday Times (London), 11 November 2012

Album of the Week

After absorbing and daring accounts of the complete Mozart piano sonatas and Bach's Goldberg Variations, Pienaar – who teaches at the Royal Academy and is garnering a growing international reputation as a recitalist – turns to Beethoven's colossal, eccentric transformations of Diabelli's perky little Waltz. The work has a reputation for difficulty both from the performer's and listener's point of view but the young South African makes light of its technical rigours and springs plenty of interpretative surprises. There's an almost dogged gruffness to the opening maestoso march variation, reflecting the ageing composer's brusque persona, perhaps, and the surly wit that has Beethoven quoting Leporello, "labouring night and day for one who is never satisfied", from Mozart's Don Giovanni. Pienaar skates with brilliant insouciance through tantalisingly brief prestos, and through scherzando and vivace variations, while giving due weight and depth to the slowest sections, grave e maestoso (var XIV) and largo molto espressivo, each almost three times longer than the average. The Six Bagatelles, Op 126 – Beethoven's last important solo piano works – are no less personal interpretations, which admirers of this pianist will be eager to hear.

Hugh Canning

Der Spiegel (Kulturspiegel), März 2013

Da haben Generationen großer Pianisten dieses Meisterwerk auszuleuchten versucht - aber Daniel-Ben Pienaar will sich selbst sein Bild machen. Unbändig neugierig, technisch überlegen und mit feinem Ohr für dynamische Abstufungen lässt der in London lebende Südafrikaner mal Akkordgesten sprechen, spielt anderswo raffiniert mit dem Tempo oder zündet kleine Feuerwerke: Ein Klavier-Kosmos wird neu erschaffen.

Google groups (rec.music.classical)

If I had to hold onto one single recording of this music and abandon all the others today, this is the one it would be.

Pienaar gives each variation such personality, such character, that the music just leaps from the speakers. He also has extraordinary command of dynamics. All of Beethoven's hair-pin dynamic changes are handled so precisely and yet so naturally. Some of the quick variations will have you jumping out of your seat with excitement. And yet he has all the "profundity" required for the great slow variations.

This is already on my list of the best piano recordings of 2012.

Tom Deacon (producer of Phillips Great Pianists of the Twentieth Century)

Rondo Magazin (Germany), April 2013

5 stars

Wer hören wollte, konnte seit der spektakulären Aufnahme der Klaviersonaten Mozarts in Daniel-Ben Pienaar einen der aufregendsten Pianisten seiner Generation erkennen, aufregend, weil da einer Mozarts theatralische Gesten mit einer allen Stilkonventionen spottenden Freiheit ausspielte, ohne sich in diesem atemberaubend weiten Ausdruckskosmos im Beliebigen zu verlieren. Und so gerät auch sein Weg durch den Raum der Diabelli-Variationen zu einem regelrechten Abenteuer, so rücksichtslos folgt der Südafrikaner den jähen Bewegungsumschwüngen und erzeugt in jeder Variation unerhört interessante Gegenwart, völlig ungerührt, ob er damit irgendeine hypothetische stilistische Konsistenz zerstören könnte. Wir aber erkennen zunächst nur Einzelnes, Verblüffendes; wie Lavageschosse fliegen einem die Akkorde der Nr. 10 um die Ohren, nicht minder elektrisierend gerät der Presto-Galopp der Nr. 15, in deren Basslinie wunderbar platzierte „Sprengsätze“ zünden. Gegensätze werden ins Extreme ‒ und extrem Schlüssige! – getrieben, wenn er mächtig federnde Bassoktaven zum gewaltsam treibenden Motor der Nr. 17 macht, die folgende Variation („poco moderato“) indes bedächtig ausbreitet wie ein Brahmssches Intermezzo – und so geht das auch weiter. Technisch bravourös (man höre die haklige Nr. 19) werden Bewegungsmuster herausgeschält, deren Richtung uns verwirrt. In seinem der pianistischen Qualität ebenbürtigen Begleitessay sagt es Pienaar sehr schön: „So haben wir also oft das Gefühl, dass, egal wie stark eine Variation vorwärts strebt, die allgemeine Richtung auch aufwärts führt: ein Rausch nach oben, eine enorme Anstrengung, ein leichtes Klettern (...) oder ein plötzlicher Spurt.“ In diesem Geist wirft er uns bis an die Grenzen dieses unermesslichen musikalischen Kosmos. Das mag uns unbehaglich sein, anstrengend, allzu rücksichtslos. Aber wir müssen wieder hören. Er zieht uns in dieses Werk. Könnte Interpretation Größeres leisten?

Matthias Kornemann

A BAD REVIEW
Gramophone, January 2013

If you view the Diabelli Variations as a virtuoso vehicle rather than a large-scale Beethoven drama, then consider Daniel-Ben Pienaar’s facile, often glib, sometimes fussy interpretation. Right off the bat he slows down the main theme’s tempo in the second eight bars, plays no. 2’s alternating chords unevenly, sometimes rounds off no. 6’s trumpeting trills, while no. 10’s presto tempo runs away from him, in contrast to Stephen Kovacevich’s comparable yet far steadier excitement. Pienaar’s gratuitous ritards in no. 13 ruin the composer’s built-in jokery, and his habit of not playing hands together for expressive effect makes no. 18’s plaintive introspection sound cheap. No. 23 lacks sufficient dynamic contrast between "bangs" and "scampers". By contrast, no. 28’s stern accents hit home, albeit at a slower tempo than Beethoven’s vivace marking suggests (Brendel really lets loose here).

In short Kovacevich’s Onyx remake remains the catalogue’s reference Diabelli available on a single disc.

Jed Distler